FRIDA KAHLO – CELEBRATED OR USED?

Welcome to the second episode of the Unforgettable Female Artists series by The Fran. Today I want to talk about Frida Kahlo . You might think: Frida Kahlo? Everybody knows her! How is she forgotten? And than I’d be like: well, a lot more than you think!

You can watch the episode here or read it below. Disclaimer: because of reasons the video is somewhat out of sync with the audio after editing. I find that highly annoying, but maybe if you’re less OCD than me it won’t bother you as much… Anyway, it won’t happen again!

FORGOTTEN FRIDA KAHLO?

Though you are right of course, Frida Kahlo is everywhere. You can find her face on any kind of product imaginable. Her image has become the patron of every kind of Western minority you can think of: women, feminists, queers, gays, mixed children.

So we have a Mexican female artist who has become the poster girl for all kind of Western minorities. She has become a modern day icon on which any group can project their identities. And because of that her own identity got lost. Forgotten.

You might also like: Episode 1 – The Macdonald sisters

THE TRADITIONAL FRIDA KAHLO STORY

Let me first tell you the traditional Frida Kahlo story. The one you’ll find everywhere on the internet. It’s a story about Frida Kahlo being obsessed by her husband, muralist Diego Rivera. It’s a story about Frida Kahlo having multiple bisexual relations. And it’s a story about Frida Kahlo flaunting her flaws – like her uni-brow and mustache – and her body like a modern feminist.

This story is a typical story told from the male perspective. It is not about Frida Kahlo as a person. This is patriarchy telling her story. And I am not going to go all ‘smash the patriarchy’ in this episode. But it is important to realise. For instance: the idea that she flaunted her flaws and therefor was proud to not succumb to beauty standards completely neglects her gender fluid identity which made her extremely proud of her uni-brow and mustache.

So the traditional Frida Kahlo story is a story about the men in her life. The men who analyzed her art and behaviour from their own perspective and thereby translating it into Western art history. Which of course is ridiculous because Kahlo isn’t part of Western art history. This way of history writing is classic neo imperialism. Taking something supposedly exotic and enthralling and claim it as your own for your own benefit.

What I’d like to do now is to tell her story from her perspective. And of course, being a white European woman I’m hardly the right person to do so. But taking that into account I would like to try.

A LESS WESTERN PERSPECTIVE

Frida Kahlo made her art during the Mexican revolution. Her art was about creating a new Mexican identity. Based on pre-Columbian traditions, regional cultural heritage and more recent imperialistic influences.

Analyzing her art an image comes to light of Frida Kahlo as a die hard political radical. A complex human being questioning the very core of what it is to have an identity in the first place. What do the tags ‘female’ ‘Mexican’ ‘religious’ even mean? Who is in charge of what they mean? And don’t they mean something different for every individual?

REOCCURRING ELEMENTS IN HER ART

In her art you can discover three reoccurring elements which she used to depict her thoughts and ideas:

Pre-Columbian symbolism

She used pre-Columbian symbolism such as characteristics from the Tehuana matriarchy to question the status quo regarding gender normality imposed by Spanish colonial rule. If you look at image 1, this is one of those paintings in which she pictured herself dressed in a traditional Tehuana dress. And she did wear these dresses in real life. She had a house full of pre-Columbion artifacts and symbolic trinkets. It was like her own museum or research lab on Mexican identity.

Frida Kahlo painting Self portrait as a Tehuana 1943
Image 1: Self portrait as a Tehuana, 1943.
Source: https://www.fridakahlo.org/self-portrait-as-a-tehuana.jsp

Pagan and catholic symbolism

Secondly in her art she used pagan and catholic symbolism together. Thereby positioning herself within both pre-Columbian and Spanish spiritual heritage. If you look at this image, it’s a Mexican catholic ‘ex voto painting’. It was made by folk artists in the 19th century and used to portray people’s greatest fears. That’s why most of these ex voto paintings have horrible depictions. Like this one: you can see how the man is being attacked and eaten by his cattle. People would place these ex voto paintings on their altar and pray to god to keep them from harm. Often the particular catholic saint who dealt with that kind of injury was also depicted on the ex voto.

ex voto painting
Image 2: Ex voto example. Source: https://en.wikipedia.org/wiki/Ex-voto#/media/File:Our_Lady_of_San_Juan_de_los_Lagos_votive_1911.jpg

Now if you look at this painting by Frida Kahlo, it’s called Henry Ford Hospital, you can see her lying in a bed. It is depicting her time in an American hospital where she was being treated for her infertility and pregnancy issues. You can clearly see the similarities between her painting and the nature of the ex votos. These are all things she is afraid of: failing to give birth, the death of her ‘flower’, her broken pelvis due to a traffic accident, losing the baby. In stead of flaunting her naked body for a male audience.

Frida Khalo painting Henry Ford Hospital
Image 3: Henry Ford Hospital, 1932.
Source: https://www.fridakahlo.org/henry-ford-hospital.jsp

Political statements

Furthermore Kahlo used political statements in her art to comment on the Mexican American relations of her time. In this painting she depicted herself on the Mexican borderland just confiscated by the USA. Look at how she depicts Mexican heritage: temples, a sun and moon, puking and crying, and the force of Mexican nature fueling the machines and industries. As if she’s saying America is exploiting Mexico.

Frida Kahlo painting on the border of Mexico and America.
Image 4: Self Portrait Along the Boarder Line Between Mexico and the United States, 1932.
Source: https://www.fridakahlo.org/self-portrait-along-the-boarder-line.jsp

So in stead of embodying all those things now attributed to her: feminist, queer, minority, mixed race, female victim, her art was about what those identity tags ultimately meant and to whom. And in a sense that’s very appropriate if you look at what’s happening with her image today: the meaning of her life being constructed by Western art historians and Western commercial companies.

In that way nothing has changed: a Mexican women is still being exploited by Western powers.

List of literature:

FRIDA KAHLO: KUNST & KARAKTER

‘ Frida Kahlo: kunst & karakter’ is eerder verschenen in de winter editie van het gratis online The Fran Magazine 2019.1.

Nog voordat ik ooit van Frida Kahlo had gehoord, wist ik al hoe ze eruit zag. Ken je de restaurants van Popocatepetl? In iedere vestiging waar ik tot nu toe ben geweest voor hun geweldige kokoskip, hangt een portret van Kahlo. Maar tot een jaar of 10 geleden had ik geen idee dat zij het was. Ik dacht elke keer: ‘daar hangt die mooie Mexicaanse vrouw weer met die prachtige bloemen in het haar’.

Little did I know, want Frida Kahlo (1907-1954) is niet alleen een van de bekenste vrouwelijke kunstenaars van de 20e eeuw. Wereldwijd is ze het symbool van feminisme, van vrouwelijke autonomie en de vrijheid om je creativiteit te uiten, te laten zien en het recht om je eigen kunst te waarderen en je perspectief te classificeren.

MISSCHIEN VIND JE DIT OOK INTERESSANT: MARGARET MACDONALD & FRANCES MACDONALD – DE GRONDLEGGERS VAN THE GLASGOW SCHOOL

Foto van Frida Kahlo genomen in 1932 door Guillermo Kahlo.
Frida Kahlo (1907-1954). Mexicaanse (sur)realistische? kunstenares

Frida Kahlo is een Mexicaanse kunstenares die mij ruim 50 jaar na haar dood nog steeds inspireert en verwondert. Daar is echter weinig opzienbarends aan, want ze is natuurlijk niet zomaar een wereldwijd symbool van feminisme geworden. Maar ze is voor mij op een andere manier een voorbeeld dan doordat ze altijd heeft geweigerd haar lichaamshaar te scheren (haar uni-brow is daarvan het meest bekende voorbeeld). Dus wat zorgt er dan voor dat ze me zo raakt?

FRIDA KAHLO ‘S KARAKTER

Kahlo’s jeugd wordt altijd beschreven als een aaneenschakeling van drama: als kind van zes kinderverlamming aan haar rechterbeen, op 18-jarige leeftijd een busongeluk waarbij een stalen pin dwars door haar bekken schoot met alle gevolgen van dien (botten verbrijzeld, ruggengraat en heup gebroken, onvruchtbaar).

Na dat busongeluk moet ze maandenlang in bed herstellen. En wat staat er dan in alle biografieen? ‘Frida besluit te gaan schilderen.’

En het is die zin, dat besluit, waar ik altijd kippenvel van krijg. Frida besluit te gaan schilderen. Ze besluit. Dat is één: ze is autonoom en ze neemt voor zichzelf een besluit. Ik lig hier te creperen, de helft van mijn lichaam is gebroken, maar ik ga hier geen slachtoffertje spelen. Ik besluit nu dat ik iets ga doen.

En wat gaat ze doen? Ze gaat schilderen. Dat is twee: ze kiest voor creativiteit, voor wat er vanuit haar wil ontstaan. Ze kiest ervoor zich te uiten, haar stem en visie te laten horen. Die twee aspecten, het nemen van een besluit en het gaan schilderen, zijn voor mij het fundament van Kahlo’s karakter. Een karakter waar niet alleen ik, maar alle vrouwen van nu zich aan kunnen optrekken.

Kies ervoor om autonoom te zijn, om een vrouw te zijn die zelfstandig besluit wat ze wil doen en zich daarbij niet laat tegenhouden door de omstandigheden. Kies ervoor je creativiteit te ontwikkelen. Een uitlaatklep te vinden voor dat wat er binnen in jou aanwezig is. Laat je stem horen! Schilder jouw wereld, schrijf jouw verhaal, zing jouw lied, teken jouw verbeelding, creëer jouw werkelijkheid. Wees de artiest, de kunstenaar van jouw leven.

VRIJE GEEST

Vier jaar na haar busongeluk trouwt Frida Kahlo met kunstenaar Diego Rivera (1886-1957). Biografieën schrijven over het tumulteuze karakter van het huwelijk, de vele affaires die beide partners buiten het huwelijk hadden – Frida met onder anderen de Russische communistische revolutionair Leon Trotski en de fotograaf Nickolas Muray.

Wat ook altijd staat vermeld is dat wanneer Frida en Diego in 1940 voor de tweede keer trouwen, ze dat doen onder de huwelijkse voorwaarden dat Frida geen seks hoeft te hebben met Diego. Letterlijk een verstandshuwelijk? Of wil Kahlo zich onttrekken aan de Mexicaanse machocultuur waarin vrouwen en het vrouwelijk lichaam eigendom zijn van hun man?

Hoe het ook zij, die huwelijkse voorwaarde die Kahlo heeft bedongen, laat haar vrije gees zien binnen een masculiene cultuur en binnen een huwelijk waarin zij duidelijk de onderliggendet partij is. Kahlo is klein van stuk met een fragiel lichaam, Rivera is een grote man, bijna obees. Kahlo is afhankelijk van het geld van Rivera voor haar medische behandelingen en om haar kunst uit te oefenen. Maar Rivera bezit haar lichaam niet. En dat laat ze contractueel vastleggen.

FRIDA KAHLO ‘S REALISME

Kahlo’s lichaam is van haar en dat is haar kunst ook. Vanaf eind jaren 30 vergaart Frida Kahlo internationale bekendheid met haar schilderkunst. Kunst recensenten en critici beschrijven haar werk als surrealistisch en magisch realistisch. Kahlo zal het allemaal worst wezen: zij blijft bij haar eigen classificatie van haar werk: realisme. Haar werk toont haar realiteit. Haar werk laat zien hoe zij het ziet. Een radicale, persoonlijke, bijna prive benadering van kunst.

Die vrijheid van geest, die onafhankelijke gedachtegang en trouw blijven aan je eigen visie inspireert mij enorm. Hoeveel makkelijker zou het zijn geweest om mee te gaan met alle jubelverhalen van kunstcritici, het met ze eens te zijn, lekker te varen op de golf van publiciteit en aandacht? En voor een deel heeft ze dat vast ook gedaan, maar als het op haar visie op haar kunst en creativiteit aankwam was Frida volkomen helder: mijn werk is realisme. Punt.

WORDT VERVOLGD

En there’s more where this came from! De afgelopen 3 weken ben ik in de wereld van Frida Kahlo gedoken. Het Mexico van begin 20e eeuw, tijdens de Mexicaanse Revolutie en hoe die zorgde voor een revolutie in de Mexicaanse kunst. Een revolutie die vragen stelde over de Mexicaanse identiteit. Vragen waar Frida Kahlo ook mee bezig was en waarop ze een antwoord zocht in haar kunst.

Dus ik ben bezig met een uitgebreider, breder blog artikel over Frida Kahlo. Over haar kunst en in welke traditie je die kunt plaatsen (in plaats van in de West-Europese (post-)moderne traditie, want was Frida Kahlo West-Europees? Nee!) Over de manier waarop we haar hebben geclaimd als wereldwijd feministisch symbool, als logo voor allemaal idiote marketinguitingen en hoe dat de waardering en analyse van haar werk in de weg zit.

Dus: sta paraat! Haha. Nog meer mensen onwijs veel zin in de live action versie van The Lion King? Sorry… squirl….

* indicates required